El regreso de la masa faltante ordinaria

En los últimos años, los astrónomos han aprendido a comprender mejor la composición de nuestro Universo: 70% de energía oscura, 25% de materia oscura (ambas igualmente misteriosas) y aproximadamente 5% de materia ordinaria.

Según el modelo cosmológico estándar, el número total de partículas elementales que forman esta materia ordinaria (bariones como protones y neutrones) se ha mantenido constante desde
Big Bang Sin embargo, los bariones detectados en nuestro Universo cercano son la mitad de numerosos que los del Universo Big Bang. Para explicar la mitad que falta, la teoría, por lo tanto, prevé la existencia de lo que se llama WHIM (medio intergaláctico cálido-caliente), una red intergaláctica de gases calientes y difusos. El trabajo continuo publicado hace dos años por cuatro equipos de astrónomos, Fabrizio Nicastro, del Centro Harvard-Smithsoniano de Astrofísica, y sus colegas estudiaron el espectro de absorción del quásar Markarian 421, utilizando datos del Observatorio. Chandra de rayos X y observaciones de emisiones en el ultravioleta. Tienen
descubrió así la presencia de iones (carbono, nitrógeno, oxígeno y neón) en dos nubes de gas calentadas a casi un millón de grados centígrados atravesadas por el cuásar. Al extrapolar a todo el Universo el tamaño de estos representantes del WHIM ubicado a 150 y 370 millones de años luz de la Tierra, los científicos pudieron estimar con precisión la densidad de bariones contenidos en este tipo de medio .

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Y esta estimación corresponde a la masa faltante. Sin duda serán necesarios nuevos instrumentos para finalizar esta investigación. Se planeó instalar un espectrógrafo en el Hubble
pero el futuro incierto del telescopio ahora compromete este proyecto.

NYT 08/02/05 (Recuperando átomos perdidos del cosmos)
http://www.nytimes.com/2005/02/08/science/space/08mass.html
http://chandra.harvard.edu/press/05_releases/press_020205.html
http://web.mit.edu/newsoffice/2002/hotgas-0814.html

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