El bacilo de Perfringens en el origen del petróleo

El doctor Jean LAIGRET descubre el origen del aceite

L'Alger Républicain de 28 de agosto de 1947, texto reproducido íntegramente. Para leer el artículo original, haga clic en la imagen.

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El microbio A 5029 que provoca la fermentación de ácidos grasos produce petróleo.

Bajo la pluma del Sr. André Cohen-Hadria, nuestro colega la prensa de Túnez comenta sobre este descubrimiento cuyas consecuencias pueden ser inmensas.

Sabíamos que en el Institut Pasteur de Túnez hay científicos cuyo trabajo siempre ha dado lugar a descubrimientos de interés mundial.

También sabíamos que estos eminentes eruditos pastorianos y, además, discípulos y colaboradores del gran Charles Nicolle, animados por el mismo deseo de "encontrar", persiguieron la investigación en los campos científicos más diversos.

Hace dos semanas, el profesor Georges Bertrand, miembro de la Academia de Ciencias, entregó a sus colegas una nota del doctor Jean Laigret, del Institut Pasteur de Túnez.

Esta nota informaba sobre ciertos trabajos que llevaron al descubrimiento de un microbio muy particular, un microbio del suelo, que tiene la propiedad, hasta ahora desconocida, de transformar la materia orgánica en hidrocarburos.

Los experimentos llevados a cabo por el doctor Jean Laigret continuaron durante dos años y solo dieron como resultado la producción del carburo más simple, el gas metano.

El resultado obtenido, sin embargo, anuló todas las teorías sobre el origen del metano que hasta entonces se creía que se debía a la descomposición de la celulosa en las plantas. Además, la naturaleza, se agregó, necesitaba toda una serie de intervenciones microbianas más o menos complejas para lograr esta transformación de la celulosa en gas.

Por el contrario, el trabajo del Dr. Laigret ha demostrado que la celulosa no estaba involucrada en la producción de metano y que era más bien una fermentación real de lo que llamamos ácidos grasos. Es importante destacar que un solo microbio, en cultivo puro, es capaz de producir la fermentación de metano. Es la cepa A 5029 de bacillus perfringens.

Por tanto, es posible producir en el laboratorio cantidades considerables de un gas combustible muy bueno, con todas las propiedades del gas de encendido, con menos toxicidad, ya que el metano está absolutamente libre de monóxido de carbono.

Fue el 24 de septiembre de 1945 cuando se comunicaron a la Academia de Ciencias los resultados de este trabajo.

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Descubrimos el origen del aceite

orígenes del aceite

La investigación estaba ahí, cuando una serie de deducciones le dio al Dr. Laigret la seguridad de que el mismo microbio producía el aceite. Donde se encuentra metano, puede que no haya petróleo, pero cada vez que se encuentra petróleo, se encuentra metano cerca.

Luego, nuestro científico realizó nuevos experimentos, en las mismas condiciones, con el mismo microbio, pero conducidos hacia un ácido graso superior, hacia el ácido oleico más importante de todas las grasas vegetales y animales.

El doctor Laigret usó entonces simplemente como materia prima, aceite de oliva o mejor el jabón común preparado con aceite de oliva.

¿Por qué el Dr. Laigret prefirió el jabón? Porque esta grasa es soluble, mientras que el aceite, inmiscible con agua, no puede ser fermentado fácilmente por el microbio. En estas condiciones, no se formó más metano, pero se vio aparecer en la superficie del medio fermentado un líquido inmiscible con agua, bastante oscuro, casi negro, con un reflejo ámbar.

Se encontró que este líquido era combustible.

Era el 13 de junio. Un mes después, el 13 de julio, tan pronto como los experimentos de laboratorio lograron producir una cantidad suficiente, se envió una muestra del líquido al servicio de minería, donde el señor Jouin, ingeniero, jefe del laboratorio, realizó amablemente la análisis, prueba para la que tiene la mayor competencia, ya que es él quien dirige todos los análisis de la investigación petrolera. El examen confirmó la hipótesis del Dr. Laigret: el líquido obtenido fue el petróleo, con todas las características de la extracción del crudo.

Este aceite comienza a proporcionar, por destilación, gasolinas a partir de una temperatura de 163 ° con una fracción máxima que pasa hacia los 300 °.

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Por tanto, todas estas características han permitido clasificar el líquido en la categoría de lo que en la industria del petróleo se denomina gasóleo.

Los experimentos se prosiguieron en el Instituto Pasteur de Túnez en cinco matraces diferentes que dieron los mismos resultados y que actualmente funcionan “continuamente” mediante la adición diaria de jabón.

Un gramo de jabón entrega regularmente 1 cm3 de aceite, aproximadamente, por día.

El misterio esta despejado

El Dr. Laigret, a través de sus experimentos, dio a la ciencia un paso adelante considerable: aclaró el misterio del origen del petróleo. Hasta ahora, de todas las hipótesis planteadas sobre la formación de petróleo en el suelo, ninguna había resultado satisfactoria y, sobre todo, ninguna había sido objeto de un esquema de confirmación experimental.

Por tanto, se demuestra que el petróleo es producto de la fermentación microbiana. Así como ciertos microbios, las levaduras, por ejemplo, producen alcohol o el vinagre de fermento acético, existe un microbio, el fermento del petróleo que transforma la grasa en hidrocarburos.

Esta transformación se llevó a cabo y se sigue haciendo en laboratorio.

Lo asombroso -y ahí radica uno de los intereses del descubrimiento- la fermentación que genera el petróleo es rápida, tan rápida como la que produce el alcohol: una vez iniciada a los pocos días, la fermentación del jabón proporciona en 24 horas y con regularidad, la cantidad de crudo correspondiente al jabón introducido en el tanque.

Es fundamental señalar, además, que el trabajo del Dr. Laigret no tiene relación con la producción de aceite sintético en Alemania. Los alemanes, en cuanto a ellos, empezaron con el monóxido de carbono, creemos, para obtener hidrocarburos por reacciones químicas.

El alcance de este descubrimiento.

Las consecuencias del descubrimiento del Dr. Laigret son dobles; son, por una parte, doctrinales y, por otra, prácticas. Desde un punto de vista doctrinal, la obra del Dr. Laigret es una consecuencia distante pero directa de los descubrimientos de Pasteur.

Esta es una nueva página que se suma al trabajo del gran científico francés sobre el papel de los microbios en la fermentación.

Sin duda, estaba lejos de predecir que los aceites algún día entrarían en la categoría de productos naturales resultantes de la fermentación bacteriana.

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En el plano práctico, es decir económico, el descubrimiento promete ser susceptible, tarde o temprano, de aplicaciones cuyo interés nacional no escapará a nadie. Por eso el Dr. Laigret, cuando fuimos a molestarlo en su oficina del Institut Pasteur, fue muy discreto en muchos puntos de su experiencia.

Sin embargo, se puede decir que su trabajo, después de algunos ajustes necesarios, facilitará principalmente la prospección de petróleo. Es obvio que los estudios que traen muestras de suelos donde no se puede detectar el microbio del petróleo serán estudios casi infructuosos: del mismo modo, los suelos que contienen sustancias químicas, y en particular sales, que son oponerse a la fermentación que genera petróleo.

La gran cuestión será principalmente producir, en cantidades industriales, el aceite de fermentación. Pero esta producción a gran escala depende de la disponibilidad de grasas vegetales o animales.

Entonces se tratará de encontrar grasas, al mejor precio posible, y, en la medida de lo posible, grasas que no entren en la oferta de poblaciones que ya están muy sometidas.

En este sentido, ¿se informará del decreto que prohíbe el cultivo de soja en Túnez para permitir la extensión de la nueva industria en Túnez?

Por supuesto, será necesario realizar nuevos trabajos antes de considerar las aplicaciones prácticas, a gran escala, del descubrimiento del Dr. Laigret. Por tanto, se tratará de provocar una estrecha colaboración entre químicos y bacteriólogos que creará una industria del aceite de fermentación.

Atrás quedaron las intrigas entre naciones para sostener los pozos de oro negro. Las naciones que están en desventaja por naturaleza podrán producir su propio petróleo. Y entendemos todo el interés que ofrece para Francia el descubrimiento que hoy se lo debemos al doctor Jean Laigret, del Instituto Pasteur de Túnez. C.A.

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